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Brussels/Madrid, 18 June 2019 – The quality of air inside and outside primary schools in Europe is failing  to protect children’s health and ensure optimal learning, shows a new Health & Environment Alliance (HEAL) report entitled “Healthy Air, Healthier Children”. The data for Madrid is built on a citizen science monitoring initiative that measured indoor and outdoor air pollutants at twelve schools representing ± 5,500 pupils. It shows the presence of nitrogen dioxide (NO2) outside and inside all classrooms, highlighting the urgent need to remove polluting vehicles from the road, as well as high levels of carbon dioxide (CO2) inside classrooms, indicating the need to consider ventilation (systems).

Air pollution is the number one environmental threat to health in Europe and globally, leading to 400,000 premature deaths and hundreds of billions of euros in health costs in the EU each year. Evidence demonstrates that children are particularly at risk from polluted air, which can increase the risk of a child developing asthma and lead to an increase in the number and severity of asthma attacks, especially if a child lives close to a busy road. Air pollution can also impact a child’s heart, brain and nervous system development, even before birth.

The World Health Organization (WHO) states that no level of air pollution can be considered safe. Spain has been in breach of EU legally binding air quality standards, and Madrid is one of the European regions most polluted capitals.  Traffic in the city is responsible for around half of the emissions of NO2 and particulate matter (PM), with diesel vehicles being of particular concern. Researchers estimate that in some districts, the amount of particles entering citizens’ lungs while breathing is equivalent to smoking 2-3 cigarettes every day. Therefore, in order to protect children and teachers health, it would be important to expand ‘Madrid Central’, the low emission zone in the centre of the city.

The HEAL citizen science project focused on schools where children spend up to one third of their day. It monitored PM, NO2 and CO2 during March-April 2019 at twelve schools, covering 10 out of 21 districts in Madrid with active participation of schools and children supported by HEAL’s partner organisation Asociación Española de Educación Ambiental (AEEA). The initiative was also rolled out in five more European capitals – Warsaw, Berlin, Paris, London and Sofia – totalling 50 schools.

The monitoring found high levels of NO2 inside each of the 12 classrooms monitored. At some school entrances, the outdoor values measured were close to and above annual NO2 EU legal limit and WHO guideline of 40µg/m3, at between 37-43 µg/m3 at three primary schools. High NO2  levels were also found in some classrooms, and in some instances higher than outdoor concentrations, indicating that outdoor air pollution likely from nearby busy roads, enters the school building. NO2 contributes to the formation of particulate matter with related health impacts, and is often considered an indicator for traffic-related air pollution. Studies have shown that NO2 can lead to asthma and make health problems of asthmatic people worse. Researchers are also investigating a possible link between NO2 and heart disease and diabetes.

Given we find ourselves in a climate emergency now, it is more important than ever to protect children’s health, by cutting the circulation of polluting vehicles around schools. And the results of the monitoring show that it is also necessary to ensure adequate ventilation of the classrooms, allowing the renewal of indoor air in an energy efficient manner and reducing the impact of external contamination’, said Juan-Felipe Carrasco, from AEEA.

Walter Post, teacher at CEIP Ignacio Zuloaga, one of the twelve schools who participated in the monitoring project said: “Not even classrooms, where boys and girls spend part of their lives, are free of air pollution caused by human activities. It is necessary, imperative, to protect them, protect ourselves, and live in healthy environments.”

In addition to NO2, high CO2 concentrations were measured in all of the classrooms, indicating the need for more ventilation in the classrooms to ensure children can maintain concentration levels and productivity. However when opening the classroom windows, teachers have to also consider the outdoor air quality and its potential to enter the classroom environment.‘HEAL’s snapshot investigation underlines the need for policy action to clean up the air in and around schools. As traffic is a key source of pollution in Madrid, we are concerned about plans to scrap the city’s recently established low emission zone. “Madrid Central” has demonstrated its clear added value for health, with a swift downward trend of harmful air pollutants. If policy-makers are serious about protecting children’s health, they should increase restrictions for polluting cars, while boosting incentives for walking & cycling as the healthy alternative,’ commented Anne Stauffer, Director for Strategy and Campaigns from HEAL.   

 

The full report is available in English and Spanish

 

Contact:

Elke Zander, Health and Environment Alliance (HEAL), elke@env-health.org, tel.: +32 (0)2 234 36 47

 

[1] http://publications.europa.eu/webpub/eca/special-reports/air-quality-23-2018/en/

[2] https://www.who.int/news-room/fact-sheets/detail/ambient-(outdoor)-air-quality-and-health

[3] https://www.who.int/news-room/fact-sheets/detail/ambient-(outdoor)-air-quality-and-health

[4] Muller, R. and E. Muller, Berkeley Earth, Air Pollution and Cigarette Equivalence,  http://berkeleyearth.org/air-pollution-and-cigarette-equivalence/

Tras medir la calidad del aire en los colegios de Madrid y sus alrededores se confirma la necesidad de reducir la contaminación del aire causada por los medios de transporte.

Bruselas / Madrid, 18 de junio de 2019 – La calidad del aire dentro y fuera de las colegios de educación primaria en Europa no protege la salud de los niños ni garantiza un aprendizaje óptimo, así lo muestra un nuevo informe de la ONG Health and Environment Alliance (HEAL) titulado “Aire sano, infancia más sana”. Los datos recogidos en Madrid se basan en una iniciativa ciudadana que mide los contaminantes del aire interior y exterior en doce colegios que representan aproximadamente a 5,500 alumnos. El informe muestra la presencia de dióxido de nitrógeno (NO2) dentro y fuera de todas las aulas, destacando la urgente necesidad de eliminar los vehículos contaminantes de las calles, así como altos niveles de dióxido de carbono (CO2) dentro de las aulas, por lo que se sugiere la instalación de sistemas de ventilación.

La contaminación del aire es la principal amenaza ambiental para la salud en Europa y en el mundo, ya que causa 400,000 muertes prematuras y supone cientos de miles de millones de euros en gasto sanitario en la Unión Europea cada año. La evidencia demuestra que la infancia es más vulnerable al aire contaminado, aumentando el riesgo de padecer asma (con ataques de asma más numerosos y de mayor gravedad), especialmente si vive cerca de carreteras muy transitadas. La contaminación del aire también puede afectar al desarrollo del corazón, el cerebro y el sistema nervioso, incluso antes del nacimiento.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) afirma que ningún nivel de contaminación del aire puede considerarse seguro. España ha incumplido las normas de calidad del aire legalmente vinculantes de la UE, y Madrid es una de las capitales más contaminadas de las regiones europeas. El tráfico en la ciudad es responsable de aproximadamente la mitad de las emisiones de NO2 y partículas (PM), y los vehículos diésel son especialmente preocupantes. Los investigadores estiman que en algunos distritos, la cantidad de partículas que entran a los pulmones de los ciudadanos mientras respiran es equivalente a fumar entre 2 y 3 cigarrillos al día. Por lo tanto, para proteger la salud de la población infantil y docente, sería importante expandir “Madrid Central”, la zona de bajas emisiones en el centro de la ciudad.

El proyecto de HEAL se ha centrado en medir la contaminación del aire en los colegios, en los que los niños pasan hasta un tercio de su día. Durante este proyecto se han medido las partículas (PM), el dióxido de nitrógeno (NO2) y el dióxido de carbono (CO2) entre marzo y abril de 2019 en doce colegios, abarcando 10 de los 21 distritos de Madrid. Se ha contado con la participación activa de la comunidad escolar y el apoyo de la Asociación de Educación Ambiental (AEEA). La iniciativa también se ha implementado en otras cinco capitales europeas: Varsovia, Berlín, París, Londres y Sofía; sumando un total de 50 colegios.

Tras la medición se han encontrado altos niveles de NO2 dentro de cada una de las 12 aulas estudiadas. En algunas entradas escolares, los valores medidos al aire libre han sido de 37 a 43 µg / m3, estos valores se acercan e incluso superan el límite legal anual de NO2 de la UE y la recomendación de la OMS, que es de 40 µg / m3. También se han encontrado niveles altos de NO2 en varias aulas, y en algunos casos más altos que las concentraciones al aire libre, lo que indica que la contaminación del aire exterior, probablemente proveniente de las carreteras cercanas, pasa al interior de los edificios y permanece ahí. El NO2 contribuye a la formación de partículas con impactos negativos sobre la salud y, a menudo, se considera un indicador de la contaminación del aire relacionada con el tráfico. Los estudios han demostrado que el NO2 puede provocar asma y empeorar los problemas de salud de las personas asmáticas. También se está investigando un posible vínculo entre el NO2 y las enfermedades cardíacas y la diabetes.

“En el contexto de la urgencia climática, es más importante que nunca garantizar la salud de los niños y las niñas, prohibiendo la circulación de vehículos contaminantes en los entornos de los centros educativos. Así mismo sería necesario dotar las aulas de sistemas de ventilación que permitan la renovación del aire interior de manera energéticamente eficiente y reduciendo el impacto de la contaminación exterior” dijo Juan-Felipe Carrasco, de AEEA.

Walter Post, profesor de primaria del CEIP Ignacio Zuloaga, uno de los doce colegios que participaron en el proyecto de medición, ha afirmado: “Ni siquiera las aulas, donde los niños y las niñas pasan parte de sus vidas, están libres de la contaminación ambiental. Es necesario, imperativo, proteger a la infancia, protegernos a nosotros mismos y vivir en espacios saludables “.

Además del NO2, se midieron altas concentraciones de CO2 en todas las aulas, lo que indica la necesidad de mayor ventilación para garantizar que los niños puedan mantener los niveles de concentración y productividad. Sin embargo, al abrir las ventanas del aula, los maestros también deben considerar la calidad del aire exterior y la probabilidad de que entre al aula un aire más contaminado.

“La investigación de HEAL subraya la necesidad de medidas políticas para limpiar el aire dentro y alrededor de los colegios. Como el tráfico es una fuente clave de contaminación en Madrid, nos preocupan los planes para eliminar la zona de bajas emisiones recientemente establecida en la ciudad. “Madrid Central” ha demostrado su claro valor añadido para la salud, con una rápida tendencia a la baja de contaminantes nocivos del aire.

Si los responsables políticos  se toman en serio la protección de la salud de la población infantil, deberían aumentar las restricciones para los vehículos contaminantes, a la vez crear incentivos para caminar y desplazarse en bicicleta como alternativas saludables”, comentó Anne Stauffer, Directora de Estrategia y Campañas de HEAL.

FIN

Contacto:
Elke Zander, Alianza para la Salud y el Medio Ambiente (HEAL), elke@env-health.org, tel .: +32 (0) 2 234 36 4

Nota a los editores
El informe completo se puede encontrar aquí